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Ciencia > Astrónomos detectan movimientos de 'torbellino' en las primeras galaxias del Universo

10-01-2018, 19:00h.

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Astrónomos detectan movimientos de 'torbellino' en las primeras galaxias del Universo

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Astrónomos han descubierto remolinos de gas en algunas de las primeras galaxias que se formaron en el Universo. Estas galaxias, que fueron observados cuando aparecieron hace casi 13.000 millones de años, giraron como un remolino, similar a la propia Vía Láctea. Esta es la primera vez que ha sido posible detectar el movimiento en las galaxias en un momento tan temprano en la historia del Universo.

Un equipo internacional liderado por el doctor Renske Smit del Instituto de Cosmología Kavli de la Universidad de Cambridge utilizó el Atacama Large Millimeter/Submillimeter Array (ALMA) en Chile para abrir una nueva ventana al Universo distante, y por primera vez han sido capaces de identificar con este telescopio galaxias normales que forman estrellas en una etapa muy temprana de la historia cósmica. Los resultados salen publicados en la revista 'Nature', y se presentarán en la 231ª reunión de la Sociedad Astronómica Americana (AAS).

La luz de objetos distantes toma tiempo para llegar a la Tierra, por lo que observar objetos que están a miles de millones de años luz de distancia permite a los científicos mirar hacia atrás en el tiempo y observar directamente la formación de las galaxias más tempranas. El Universo en ese momento, sin embargo, estaba lleno de una oscurecedora 'neblina' de gas de hidrógeno neutro, lo que hace difícil ver la formación de las primeras galaxias con telescopios ópticos.

Pero Smit y sus colegas utilizaron ALMA para observar dos pequeñas galaxias que se originaron sólo 800 millones de años después del Big Bang. Al analizar la 'huella dactilar' espectral de la luz de infrarrojo lejano recogida por ALMA, pudieron establecer la distancia a las galaxias y, por primera vez, ver el movimiento interno del gas que alimentó su crecimiento.

"Hasta ALMA, nunca hemos podido ver la formación de galaxias con tanto detalle, y nunca hemos sido capaces de medir el movimiento del gas en las galaxias tan pronto en la historia del universo", señala el coautor Stefano Carniani, del Laboratorio Cavendish de Cambridge y del Instituto de Cosmología Kavli.

FORMAN ESTRELLAS A MAYOR VELOCIDAD

Los investigadores encontraron que el gas en estas galaxias 'recién nacidas' se arremolinaba y giraba haciendo un movimiento de remolino, similar a la Vía Láctea y otras galaxias más maduras, mucho más tarde en la historia del Universo. A pesar de su tamaño relativamente pequeño --aproximadamente cinco veces más pequeñas que la Vía Láctea--, estas galaxias formaron estrellas a una velocidad mayor que otras galaxias jóvenes, pero los investigadores se sorprendieron al descubrir que las galaxias no eran tan caóticas como se esperaba.

"En el Universo primitivo, la gravedad causaba que el gas fluyera rápidamente hacia las galaxias, agitándolas y formando muchas nuevas estrellas: violentas explosiones de supernova de estas estrellas también hacían que el gas fuera turbulento", explica Smit, que asegura que esperaban que las galaxias jóvenes fueran "dinámicamente desordenadas" debido a los estragos causados por la explosión de estrellas jóvenes.

Sin embargo, apunta que estas mini galaxias muestran la capacidad de mantener el orden y parecen estar bien reguladas. "A pesar de su pequeño tamaño, ya están creciendo rápidamente para convertirse en una de las galaxias "adultas" como en la que vivimos hoy", comenta.

Los datos de este proyecto sobre galaxias pequeñas allanan el camino para estudios más amplios de galaxias durante los primeros 1.000 millones de años de tiempo cósmico. La investigación fue financiada en parte por el Consejo Europeo de Investigación y el Consejo de Instalaciones de Ciencia y Tecnología del Reino Unido (STFC).

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